La escritura cheroqui, el primer alfabeto indígena americano de Estados Unidos

Publicado con fecha 9 - julio - 2009

Los cheroqui son los indígenas de Norteamérica que habitaban el territorio actual de los estados de Alabama, Georgia, Kentucky, Carolina del norte, Carolina del sur, Tenese y Virginia en el sudeste de los Estados Unidos cuando los europeos contactaron con ellos en el siglo XVI. Con posterioridad, la mayoría de los chéroquis fueron forzados a trasladarse a la Meseta Ozark (Oklahoma) hacia el año 1830.

El idioma cheroqui es una lengua iroquesa polisintética y se escribe por medio de un silabario inventado por Sequoyah. Durante años muchos hablantes que empleaban el chéroqui por Internet lo hacían transcribiéndolo al alfabeto latino o usando fuentes incompletas para el silabario. Sin embargo, desde la incorporación del silabario chéroqui a Unicode, la lengua ha experimentado un auge en su empleo en la red, y ya existe una versión de Wikipedia en lengua chéroqui. Actualmente se cree que existió un silabario más antiguo transmitido por los ahnikutani, un clero antiguo de los chéroqui, y que precedió al silabario de Sequoyah, quien pudo haberse inspirado en el mismo para su gran tarea.

El cheroqui es una lengua amerindia hablada hoy día por más de 12.000 personas. Sequoyah, un indio cheroqui, vivió aproximadamente entre los años 1765 hasta 1843 y es la única persona analfabeta de quien se sabe que ha inventado un sistema de escritura. Sequoyah trataba con regularidad con blancos que se habían asentado en la zona, debido a su oficio de orfebre platero. Los otros indios estaban impresionados por la escritura, a la que se referían como “hojas parlantes” y creian que esa era la fuente del poder y éxito de los blancos. Alrededor de 1809, Sequoyah comenzó a crear un sistema de escritura para la lengua cheroqui, pese a las burlas de sus compatriotas que lo creian loco.

Tras intentar crear un carácter para cada palabra, Sequoyah decidió dividir cada palabra en sílabas y crear un carácter para cada una. Utilizando el alfabeto romano y posiblemente el alfabeto cirílico, creó 85 caracteres para representar las sílabas, este trabajo le costó 12 años.

Existían dudas entre los cheroquis respecto de la valía del alfabeto. Para probar su utilidad, Sequoyah enseñó a su hija Ah-yo-ka a leer y escribir en cheroqui. Tras maravillar a los locales con su nueva escritura, Sequoyah intentó mostrar su obra a un brujo, que lo rechazó a causa de los malos espíritus. Finalmente, lo mostró a unos guerreros de la tribu Chickamauga. La noticia de la existencia del silabario se extendió y los cheroqui comenzaron a aprender el nuevo sistema. En 1823 el silabario ya se utilizaba completamente The Cherokee Nation. Fue convertido en lengua oficial de la nación cheroqui en 1825 y entonces Sequoyah quedó en la historia como heroe popular y el inventor del primer alfabeto indígena de Estados Unidos.

Silabario Cheroqui

El silabario o alfabeto cheroqui se compone de un juego de 85 sílabas. Para simbolizar estas sílabas, Sequoyah no usó dibujos, sino que tomó algunas letras del alfabeto inglés, cambió unas, inventó otras, hasta que tuvo suficientes. Pero como no sabía leer no conocía los sonidos de las letras en el alfabeto inglés, así asignó cualquier letra para representar un sonido. Por eso en el alfabeto cheroqui la D=a, R=e, T=i, A=go, H=mi, W=la, M=lu, Z=no, b=si, etc. Cada letra representa una sílaba completa, lo cual hace de esto un silabario y no un alfabeto. El nombrar las letras, una por una, significa leer la palabra, como si en español se leyera beca “b-k”.

Recientemente un arqueólogo encontró lo que se cree que son los primeros silabarios del amanecer de la escritura cheroqui, son unos caracteres grabados en la pared de una cueva en Kentucky, un espacio considerado sagrado por ser la tumba de un gran jefe tribal. En la pared de piedra caliza se encuentran inscritos 15 caracteres reconocibles del silabario, junto con una fecha dificil de leer pero que se cree que puede ser del año 1808 o 1818.

Según el arqueólogo de la universidad de Cincinnati Kenneth B. Tankersley, que habia descubierto la cueva en el año 2001, si la fecha fuese exacta entonces en esa época solamente Sequoya conocia la escritura indígena de los cheroquis y debió ser él mismo quién grabó los caracteres.

En 1821, tras llegar a Arkansas, Sequoya y su hija Ayoka enseñaron la escritura a los jefes cheroquis, que impulsaron su enseñanza entre el pueblo indígena. En cinco años, miles de cheroquis estaban alfabetizados superando el nivel de alfabetización de los vecinos blancos, muchos de ellos siendo bilingües, sabiendo inglés y cheroqui.

Más información en Proel.org

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